La successione ereditaria legittima tutela tutti quegli eredi che hanno diritto a una percentuale determinata dei beni lasciati in eredità: questi eredi si chiamano eredi necessari, e sono il coniuge del defunto, i genitori e i figli.
Attraverso la successione si trasferiscono i beni dal de-cuius (il defunto nel linguaggio giuridico) agli eredi necessari  che hanno sempre diritto ad avere una percentuale dell’eredità anche se vi è una contraria volontà del de cuius con testamento o donazioni fatte in vita.

Ogni individuo ha il pieno diritto di rinunciare alla ricezione di un’eredità mediante  un atto con il quale il chiamato (l’erede) dichiara di non volere acquistare l’eredità, ad esempio perché i debiti del defunto sono superiori ai crediti, in tal modo cessano gli effetti verificatisi nei suoi confronti a seguito dell'apertura della successione, rimanendo completamente estraneo alla stessa, e  nessun creditore potrà rivolgersi a lui per il pagamento dei debiti ereditari.

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